Ještě před několika lety se říkalo, že „kdo nemá internetové stránky, přichází o zákazníky“. Dnes jsou firemní weby standardem. A to znamená, že dnes je třeba navíc obstát v soutěži webů konkurenčních firem. Rozhodčím této soutěže jsou internetové vyhledávače jako Seznam nebo Google, které určují výsledky vyhledávání. Vyhledávače přitom neposuzují grafickou nápaditost, ale hodnotí obsah, technické řešení a popularitu webu.

Většina webů je dnes závislá na vyhledávačích

Většina návštěvníků typicky přichází na internetové stránky právě na základě toho, že je nalezli ve vyhledávači. Jen menší část přichází v důsledku kliknutí na odkaz na jiném webu. Přímá návštěvnost, kdy návštěvník rovnou napíše adresu webu nebo stránky, tvoří obvykle nejmenší část provozu. Pokud návštěvnost z vyhledavačů netvoří alespoň 70% provozu, stojí za to analyzovat situaci a ověřit, zda web nemá závažné nedostatky z hlediska SEO.

Příklad rozdělení zdrojů návštěvnostiPříklad z praxe ukazuje, jak dominantní může být
návštěvnost z vyhledávání (snímek z Google Analytics).

Špatná informační architektura webu, nedostatečný obsah, chybné technické řešení, malá popularita — to jsou negativní faktory, které mohou zapříčinit nízký (obchodní) výkon webu. Hlavním symptomem je, že stránky nejsou ve vyhledávačích viditelné, tzn. neobjevují se na relevantní dotazy na předních pozicích. U firemních webů má takový stav  samozřejmě velmi negativní vliv na ekonomický výsledek. Potenciální zákazníci se o nabízených produktech a službách nedovědí, protože je na internetu nenajdou. Místo toho zamíří na lépe zpracované weby konkurence.

SEO a SEM

SEO je součástí marketingu pro vyhledávače (SEM, search engine marketing). Vedle SEO sem patří především PPC reklama ve vyhledávačích, preferenční umístění ve výsledcích a zápisy do katalogů. Tyto metody se často doplňují – obojí zajišťuje webům návštěvnost. SEO je v řadě případů efektivnějším nástrojem než PPC reklama z hlediska finančního, ale ne vždy ji může nahradit – pro vysoce konkurenční klíčová slova může být PPC reklama efektivnější. Na druhou stranu ani reklama nemůže zcela nahradit optimalizaci pro vyhledávače. Existuje totiž velká skupina návštěvníků, kteří reklamu cíleně ignorují a zajímají se jen o přirozené výsledky vyhledávání.